Ce qui se cache derrière « The Woman King » (La Femme Roi)

Ce qui se cache derrière « The Woman King » (La Femme Roi)
dim. 13 nov. 2022, Khanya Mtshali

Bien que des films comme « The Woman King » nous offrent un petit aperçu du passé, ils ne peuvent pas nous donner toute l'histoire.

Au début de The Woman King, le drame d'action réalisé par Gina Prince-Bythewood, nous sommes transportés en 1823, lorsque la traite transatlantique des esclaves a positionné l'Europe et certaines parties des Amériques comme des puissances mondiales. Au milieu de la ruée vers le travail de masse se trouvent les empires et les commerçants ouest-africains, qui ont la possibilité de s'enrichir grâce à la vente d'hommes, de femmes et d'enfants enlevés dans les territoires environnants. Au centre de ces violentes conquêtes se trouve le Dahomey, un royaume respectable qui vient de saisir un groupe de captifs du puissant empire d'Oyo. Ayant depuis longtemps reconnu le règne de leurs voisins impériaux, le triomphe sur l'Oyo voit le Dahomey émerger comme une nation formidable à part entière, soutenue par une redoutable armée entièrement féminine appelée Agojie. Si la fabrication d'huile de palme a généré une certaine prospérité pour cette monarchie, elle ne peut égaler le volume d'armures, d'armes et de métaux précieux européens échangés pour le trafic des Africains. Tout au long du film, la question de savoir s'il faut accélérer la poursuite des richesses de la traite des esclaves est débattue par les dirigeants dahomiens. Ce royaume pourra-t-il résister aux tentations de l'abondance imbibée de sang ? Sera-t-il dépassé par des monarchies rivales se précipitant pour obtenir une part du butin ? Et y a-t-il un coût spirituel à traiter la marchandisation des êtres humains comme un troc stratégique ? Si cette description se lit comme le texte de présentation d'un roman fantastique, c'est parce que The Woman King est une représentation fantaisiste des conflits réels impliquant le Dahomey et l'armée d'Agojie. Le film traite de l'esclavage des Africains comme toile de fond des vertus de ce royaume ouest-africain réinventé, dépeignant les Agojie comme des féministes vertueuses aux croyances prophétiquement anticoloniales. En réalité, l'empire du Dahomey était l'un des plus grands profiteurs de la traite des esclaves, utilisant des biens acquis en Europe pour étendre sa portée autour de ce qui serait désormais considéré comme le sud du Bénin. Le film mise sur la nouveauté de l'Agojie en tant que billet de loterie pour la diversité, espérant que l'optique d'une armée de femmes noires du XIXe siècle apaisera les demandes du marché en matière d'autonomisation des femmes. Pourtant, la brutalité de ce régiment a semé la peur dans les communautés et les villages qu'il a attaqués pour être capturés. Surnommées les « Amazones du Dahomey » par les Français, elles ont acquis la réputation d'avoir perpétré des attaques horribles, dont certaines se sont soldées par des décapitations et des éviscérations. Le Dahomey n'était certainement pas la seule monarchie africaine à participer à la traite des esclaves, mais leur relooking historique dans The Woman King peut atterrir comme insensible et insensible, en particulier pour les descendants d'Africains réduits en esclavage. Au moment de la première du film, l’hashtag #BOYCOTTTHEWOMANKING a circulé sur Twitter. Des récits alignés sur les descendants africains de l'esclavage (ADOS), un mouvement appelant à faire des distinctions politiques, économiques et culturelles entre les immigrants noirs et les descendants noirs américains de l'esclavage, ont critiqué la gestion de la traite des esclaves par The Woman King. Bien qu'il ait été signalé comme un contrecoup, l’hashtag n'a pas eu une grande tendance - de nombreux comptes ADOS ressemblaient au type de bots fabriqués pour le doxxing. Dans une interview avec Variety à propos de la fureur présumée, l'acteur américain Viola Davis, qui a coproduit et joué dans le film, a déclaré que "la plupart de [The Woman King] est fictif… ça [devait] l'être." Pourtant, lorsque le film a été commandé par TriStar Pictures en 2018, près d'un an après avoir été lancé, il a été présenté comme "une histoire vraie puissante" qui révélerait "l'une des plus grandes histoires oubliées de l'histoire... où une armée de femmes guerrières africaines a évité l'esclavage, le colonialisme et la guerre intertribale pour unifier une nation. Prince-Bythewood a tenté de clarifier ce message mitigé, déclarant au Hollywood Reporter que l'exactitude de la position du Dahomey et de l'Agojie sur la traite des esclaves, qui a été remise en question par le fondateur du projet 1619, Nikole Hannah-Jones, faisait partie des « premières conversations ». » qu'elle a eu avec l'équipe. De plus, Prince-Bythewood était catégorique sur le fait que le film ne passerait pas sous silence ces réalités, expliquant qu'ils « allaient dire la vérité » et ne « craindraient rien ». Cependant, elle a souligné qu'il était tout aussi important de souligner la valeur de "surmonter et de se battre pour ce qui est juste". Cela indique en outre que l'attrait de The Woman King reposait sur un récit prétendument précis de la bravoure anticoloniale et pro-femme, abordant un buffet de questions d'actualité qui parleraient à un public libéral. Il n'est pas rare que les cinéphiles s'intéressent à l'exactitude historique d'un film d'époque. Mais s'il colporte une mauvaise interprétation d'un passé difficile, jusqu'à la suggestion que ses gens et ses histoires sont « oubliés », cela suscite une enquête sur l'éthique de ces pratiques. C'est particulièrement le cas lorsque ses producteurs vantent son "potentiel de changer la donne pour les femmes de couleur du monde entier". Fait intéressant, l'histoire de The Woman King était basée sur un récit romancé de Maria Bello, une autre coproductrice, avec un scénario de l'écrivain Dana Stevens. Après un voyage au Bénin en 2015, où elle a été initiée à l'histoire de l'Agojie, Bello a écrit l'histoire, qu'elle envisageait comme une réponse féministe africaine à Braveheart. Elle a donné le manuscrit à sa collègue productrice Cathy Schulman, qui a vu l'opportunité de "faire un film d'action féminin entièrement noir". Le succès financier de Marvel's Black Panther, qui a rapporté plus de 1,3 milliard de dollars dans le monde, a renforcé les perspectives commerciales de The Woman King, prouvant que les films d'action avec une distribution à prédominance noire pouvaient monter en flèche au box-office. Il n'est pas productif de ressasser les arguments réductionnistes de race qui définissaient les querelles d'appropriation culturelle d'antan. Mais c'est presque satirique qu'un film annoncé comme une révolution cinématographique pour les femmes de couleur sur le continent et dans la diaspora ait vraisemblablement été écrit par deux Américaines blanches. Cela ne veut pas dire que les Occidentaux blancs n'ont pas le droit de s'intéresser aux histoires africaines - cela seul rendrait obsolètes tous les départements de littérature et d'histoire africaines ! Mais étant donné le marketing moralisateur du film, vous vous attendriez au moins à ce qu'une partie de la paternité du scénario ressemble au monde que The Woman King a été félicité pour sa création. Cela montre que même quand cela signifie bien, Hollywood est incroyablement mauvais pour être inclusif, surtout dans les coulisses. Cela dit, si vous êtes capable de regarder au-delà des slogans hockey, The Woman King est en fait un film très regardable. C'est l'un des rares hybrides de drames d'action avec une intrigue qui n'est pas alambiquée, inexistante ou bourrée de références qui vous obligent à parcourir 37 préquelles juste pour comprendre un échange de deux minutes entre deux personnages. Pour la plupart, les scènes d'action sont organisées pour mettre en valeur les différentes forces de l'Agojie, avec le coordinateur des combats, Jénel Stevens, extrayant le meilleur des acteurs à l'écran. Assez égoïstement, j'aurais souhaité que certaines scènes de bataille, en particulier celle où les Agojie attaquent le camp d'Oyo, soient légèrement plus longues, avec moins de plans coupés et des détails plus précis sur les stratégies militaires de l'armée. Tourné dans différentes parties de l'Afrique du Sud, le royaume du Dahomey a une royauté familiale, véhiculant les signes extérieurs de la richesse précoloniale. De plus, les uniformes des Agojie sont élaborés mais discrets, vous faisant savoir que ces femmes sont sérieuses. C'est un témoignage de la recherche et du goût de la costumière Gersha Phillips, qui privilégie la fonctionnalité sans faire de compromis sur la beauté. Son utilisation de cauris, de coton batik teint à la main, de broderies fines, ainsi que d'articles plus pratiques comme des pochettes et des brassards, s'associent pour illustrer que nous avons affaire ici à une nation guerrière. À travers le personnage de Nanisca, le général vétéran du régiment d'Agojie, le film donne suite à la promesse de Bello de donner au monde une femme africaine à l'image de William Wallace. Incarnée stoïquement par Viola Davis, sa position sur la traite négrière est claire : il existe des moyens moins condamnables d'acquérir richesse et pouvoir. En tant que force et cerveau derrière les batailles les plus féroces de l'armée, ses valeurs ont été influencées par les expériences traumatisantes et les guerres auxquelles elle a survécu, approfondissant sa loyauté envers le Dahomey. La performance de Davis a du courage et de la vulnérabilité, évitant la surréaction sévère qui l'a fait devenir Michelle Obama dans The First Lady de Showtime, involontairement maladroite. Cette approche en sourdine élève également l'écriture séveuse et plate qui surgit dans The Woman King. Dans une scène, Nanisca raconte à un Nawi en pleurs, interprété avec soin par l'acteur sud-africain Thuso Mbedu, que "pour être un guerrier, vous devez tuer vos larmes". À elle seule, la ligne a la finesse littéraire d'une légende de statut WhatsApp sentimentale. Mais lorsqu'il est livré par Davis, il a la gravité d'un leader matriarcal dont la langue maternelle est l'amour dur. Alors que Nanisca représente le sens du devoir et de l'honneur d'une génération plus âgée, Nawi symbolise le désir d'une jeune génération d'échapper aux limites sexistes de son environnement. Après avoir combattu les arrangements matrimoniaux de son père, dont l'un la voit se battre contre un homme qui lève la main vers elle, elle est déterminée à réaliser son rêve d'enfance d'être une Agojie. Mbedu articule les efforts de Nawi pour concilier ses peurs, ses désirs et ses ambitions avec l'urgence de la jeunesse. Sa performance de cet acte d'équilibre est l'une des rares fois où la politique identitaire du film ne se sent pas si maladroite et fantaisiste. Au contraire, Mbedu touche une corde sensible avec le public, qui a peut-être été ou rencontré un Nawi au cours de sa vie. Elle affiche également l'abandon téméraire d'un jeune qui est tout aussi capable de saboter son potentiel que de le réaliser. Dans une scène, Nawi et ses amis de l'armée ont des ennuis en jouant avec un mannequin de test qui s'avérera plus tard être une information précieuse pour l'Agojie. Pour le moment, la farce agace Nanisca qui, en plus de lutter contre ses propres démons, subit des pressions de la cour royale pour se joindre à la traite des esclaves. Elle réprimande Nawi, l'accusant d'avoir une vie facile. La barbe pique notre protagoniste chérubin, qui se met à sangloter. « Je n'ai pas eu une vie facile », confie-t-elle avec défi. C'est tout à l'honneur des talents de Mbedu que cette ligne boudeuse suscite nos sympathies. Nous ne savons peut-être pas tout ce que cette jeune fille a vécu, mais nous avons l'impression qu'elle a traversé beaucoup de choses. Il y a eu quelques fois où j'ai senti que Mbedu aurait pu renforcer la précocité de Nawi grâce à une direction plus ferme de Prince-Bythewood. Cependant, je soupçonnais que l'écriture inégale était à blâmer. Parfois, c'était inutilement sombre, voire robotique, ce qui donnait à certains membres de la distribution l'impression qu'ils exprimaient les versions africaines d'Alexa et de Siri. Mis à part les assistants vocaux décolonisés, Nawi avait définitivement plus de place pour être plus ludique et fougueux. Un exemple de quand Mbedu exécute cela avec brio est la scène avec Nanisca dans une piscine de grotte rocheuse, où elle remarque, "toute notre vie, ils nous racontent des histoires sur l'Agojie, que vous avez de la magie. Tu ressembles à une vieille femme ordinaire pour moi. Un personnage qui a un sens léger de la malice est Izogie, le soldat talentueux qui montre à Nawi qu'être un Agojie n'a pas besoin de sonner la fin du plaisir. Si Nanisca encadre Nawi à distance, Izogie est avec elle dans les tranchées, distribuant la sagesse, la discipline et les nervures de grande sœur que le débutant prend dans la foulée. L'acteur britannique Lashana Lynch est une force charismatique qui complète tous ceux avec qui elle partage l'écran. Pas trop différemment, Amenza, interprétée par l'actrice ougandaise-britannique Sheila Atim, est le commandant en second fiable qui fonde Nanisca, lui donnant des conseils honnêtes et un confort sororal dont elle n'admettra jamais avoir besoin. On peut imaginer une dynamique similaire se dessiner entre Nawi et Izogie (si seulement), qui partagent la même passion d'être un Agojie. Cela m'amène au roi Ghezo, le monarque au visage frais de l'empire, interprété par l'acteur anglo-nigérian John Boyega. Il semble sacrilège d'être effusif à propos de l'un des rares personnages masculins du film, mais ses scènes étaient parmi mes préférées dans The Woman King. Boyega est remarquable en tant que roi Ghezo irrévérencieux, mélodramatique et auto-agrandissant. On ne nous dit pas comment il est devenu roi, mais on a l'impression qu'il a été couronné trop jeune. Il est la définition d'un petit garçon dans le monde d'un grand homme. Mais pour sa défense, Ghezo est très stressé, ayant été contraint de solliciter des armes européennes auprès de l'Oyo. Cette décision l'amène à se demander si le Dahomey, qui n'a vendu que des prisonniers de guerre, devrait éliminer les intermédiaires et travailler plus étroitement avec ces marchands blancs inutiles. Mais même lorsqu'il réfléchit à des décisions sérieuses, Ghezo a l'arrogance d'un prince pétulant, luttant pour s'adapter à ses responsabilités de roi. Il se faufile dans la cour royale avec l'autorité d'un bouffon, se fiant à l'une de ses épouses, à ses conseillers et même à Nanisca pour prendre des décisions à sa place. Alors que son cercle restreint va et vient sur la position de leur empire sur la traite des esclaves, il hésite entre les deux, non pas parce qu'il est indécis, mais parce qu'il est moralement souple. Cela est évident dans la façon dont il gronde en privé Nanisca pour avoir désobéi à ses ordres, seulement pour s'attribuer publiquement le mérite de ses actions. Boyega vole son intonation et sa hauteur, gracieuseté d'emprunter les manières de son père Yoruba, ce qui accentue toutes les tendances insipides de Ghezo. Cependant, ce ne serait pas une critique d'un film tourné en Afrique s'il n'y avait aucune mention d'accents. Dans le passé, j'aurais passé la majeure partie du film à scruter l'accent de chaque acteur pour déterminer, principalement, qui s'est trompé. Bien que je n'étais pas toujours au courant des nuances linguistiques dans les différentes régions du continent, j'ai supposé que je pouvais dire si j'entendais la vraie chose. Au fil des ans, j'ai réalisé que le dialogue médiocre est un contributeur majeur aux accents africains insultants avec lesquels Hollywood nous a terrorisés. En plus de sonner comme des prophètes de l'Ancien Testament, les personnages africains parlent toujours lentement et avec lyrisme, donnant l'impression qu'il n'y a aucun bavard rapide, décousu, incohérent ou étourdi sur ce continent. Dans The Woman King, j'ai apprécié la façon dont chaque acteur, qu'il soit du continent ou de la diaspora, infuse ses propres affectations localisées dans l'accent dahoméen. Sans paraître trop tendre, il y avait quelque chose de collaboratif africain à entendre toutes ces idiosyncrasies dans le film. À aucun moment, cela n'a semblé chaotique ou distrayant. En fait, cela m'a rappelé de regarder des feuilletons sud-africains, où les personnages se parlent dans l'une des 11 langues officielles du pays avec leurs différents accents et dialectes. La sortie de films comme The Woman King et Black Panther crée une étrange forme de pression pour les écrivains, journalistes et critiques noirs qui sont souvent, sinon les seuls, appelés à donner du sens à ces productions culturelles pour un lectorat libéral majoritairement blanc. Saisissant l'opportunité de voir leur travail largement lu, en particulier dans une publication héritée, il y a un ton médico-légal dans ces critiques, qui placent des responsabilités politiques sur les productions hollywoodiennes brillantes, ou confondent les affichages édifiants de représentation pour l'art de la résistance. Néanmoins, une partie de moi était curieuse de savoir quel genre de film aurait pu être The Woman King s'il s'était abstenu de prendre des libertés avec le rôle d'Agojie dans la traite des esclaves. Les excès de la politique identitaire ont nourri une approche égoïste envers les héritages peu recommandables de personnes qui nous ressemblent, nous obligeant à leur apposer des identités et des croyances qui reflètent les nôtres. Mais même si nous n'étions pas si égoïstes, je ne suis pas convaincu que nous trouverions facile d'accepter les actions de nos ancêtres. Parfois, la vérité est trop douloureuse, même pour ceux d'entre nous qui la recherchent. Si je ne me sentais pas obligé d'anticiper et de contrer les arguments racistes des apologistes de l'esclavage et du colonialisme, je ne peux pas dire avec certitude si j'aurais pu supporter de regarder les actions réelles des Agojie à l'écran. Il y a plusieurs années, l'écrivain américain et absolutiste de la liberté d'expression Thomas Chatterton Williams a écrit un essai étonnamment réfléchi en n + 1, dans lequel il décrivait ressentir une « douleur ancestrale » lorsqu'il était confronté à des « poupées et figurines de type Sambo » dans les maisons de ses amis. à Paris. L'idée de Chatterton Williams d'une agonie héritée pourrait expliquer pourquoi la représentation de la traite transatlantique des esclaves et du colonialisme touche un point sensible pour beaucoup. Cela pourrait également expliquer les distorsions créatives de The Woman King, dont je ne suis toujours pas convaincu qu'elles étaient tout à fait nécessaires. Cependant, le film m'a fait réfléchir sur les attitudes de censure émergeant du discours du «trauma porn», dans lequel les gens ont réclamé moins ou pas de films sur certains des héritages déchirants de l'histoire des Noirs. Bien que je m'oppose à l'idée d'ignorer les films qui abordent des sujets inconfortables, je sais aussi que cette expérience de visionnage n'est pas facile. Peut-être devons-nous admettre que si des films comme The Woman King peuvent nous offrir un petit aperçu du passé, ils ne peuvent pas nous donner toute l'histoire.